PCW

19 09 2010

The opening Disc Management screen in LocoScri...Image via Wikipedia
1985
El Amstrad PCW se lanza para copar el mercado del pequeño negocio por el camino de ofrecer ordenador con impresora y procesador de textos a un precio menor que una máquina de escribir. Hay que tener en cuenta que en ese momento en Inglaterra un sistema de tratamiento de textos (Wang, Xerox, IBM, Olivetti…) costaba unas 10.000 Libras esterlinas, a lo que había que sumar la formación. Amstrad ofrece un equipo por 399 Libras, que además tiene una impresora de calidad, almacena los ficheros tratados mas frecuentemente en memoria (M: su ramdisk), con lo que se cargan al instante y su buffer permite seguir trabajando en otro documento mientras se imprime el primero (algo impensable entonces). Tiene una gran aceptación pese a la insistencia de los discos de 3 pulgadas (cuando ya comenzaba a imponerse el 3’5 / 720 Kb como estandar de mercado), pues Amsoft se vuelca en convertir aplicaciones CP/M a ese formato, hasta el punto de que es mas facil encontrar Dbase II en 3 pulgadas que en el nativo 5’25. Incluso Microsoft lanza todos sus compiladores CP/M en ese formato. Esto hace que desborde su mercado objetivo, llegando a desarrollarse programas de TPV (conozco una tienda de modas de Madrid que usó un PCW durante años, para acabar sustituyéndolo por un iMac como TPV). Pero LocoScript es en casi un 50% el responsable de su éxito : en 170 Kb (una cara de un disco de 3) se mete un procesador de textos avanzado con soporte multilenguaje y sus funciones soportadas por el teclado con teclas especiales (sólo hay que recordar el numero de disketes de Worstar o World Perfect en ese momento).
Se opta por un Z80 porque es 10 veces más económico que un Intel 80286, es bien conocido, y al no estar sujeto a estándares se puede hacer un diseño compacto (la placa del PCW 8256 tiene 17 chips, de los que 8 son de memoria), concentrando en la ULA las funciones de numerosos chips, y pudiendo centralizar en la placa las funciones de control de la impresora (no olvidemos que en toda impresora hay un procesador encargado de leer las intrucciones que llegan del puerto serie/paralelo/red/USB; muchas Laser usan procesadores RISC), con el ahorro adicional que supone. Y el poder disponer de 90 x 32 en lugar del habitual 80 x 25 compensa el abandono de la idea inicial de un monitor con formato A4 (vertical). Esto acaba dando un equipo compacto que cabe completo en el monitor con sólo 2 placas de circuito, el tubo de imagen y la unidad de disco
Debido al precio del disco, no tardan en aparecer kits para conectar unidades de 5’25 (externas) y de 3’5 (externas e internas, requiriendo en este caso modificaciones). Inesperadamente las casas de soft comienzan a sacar juegos para PCW, demostrando que la ampliación GSX (en la que se basa el GEM de los PC/ST) no vale solo para charts y diagramas. La interfaz RS232/paralelo permite la conexión de otras impresoras (algunos programas comienzan a dar soporte a Laser HP) y se empiezan a ver por las BBS usuarios de PCW. Finalmente aparecen unidades de Disco Duro de 20 a 40 Megas.
En Alemania Schneider los distribuye bajo los nombres de Joyce y Joyce Plus. Cuando se rompe el acuerdo entre Amstrad y Schenider, Amstrad prosigue con la venta en Alemania. Los modelos alemanes debido a sus normas, presentan en lugar del conector de cinta de la impresora un cable y toma DB25 (lo que a muchos induce a error) y en lugar del conector de borde de tarjeta un conector de 50 pines, como puede verse en las imágenes de ambas placas base. Esto causa que los equipos alemanes necesiten de un adaptador para poder utilizar las ampliaciones. Además la fuente interna de alimentación se blinda, encerrándola en un cubo metálico con parte del blindaje soldado a la placa de Alimentación/Monitor y el conjunto de placas y tubo se recubre con un blindaje adicional, para evitar el conocido fallo (hoy prestación) de que el contenido de la pantalla del PCW se reproduzca en algunos canales de TV.
En USA hace una breve incursión junto a los PC 1640, pero son rápidamente barridos del mercado por la potente venta por catálogo (se ven varios anuncios de liquidación de equipos). Las placas USA, al igual que las alemanas tienen diferencias con el resto de europeas. Las americanas tiene una fuente de 125V, osciladores acordes con los 60 Hz, y blindaje acorde con las normas federales.
En España la tradicional escasez de periféricos hace muy costoso el uso de otras impresoras, por lo que al abaratarse el mercado del PC van decayendo. Dejan de verse por las oficinas con el relevo de las 9 agujas por las chorro de tinta. Durante un tiempo se genera un mercado de conversión de ficheros PCW->PC.


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